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El cometa que le da nacimiento a la lluvia de estrellas de las Perseidas, podría golpear la Tierra.

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¿Fuiste uno de los observadores de estrellas que vieron algunas de las hermosas Perseidas este fin de semana? Si es así, estamos aquí para informarles tristemente que el evento anual – una de las lluvias de meteoros más espectaculares del año – en realidad puede ser un heraldo de la fatalidad.

El cometa del que provienen estos fragmentos incandescentes, Swift-Tuttle, puede acabar con la vida en la Tierra tal como la conocemos. Por cierto, esto está lejos de ser cierto y las posibilidades de que suceda son extremadamente bajas. Entonces, ¿cuál es el problema?

Swift, descubierto en 1862, orbita alrededor de nuestro Sol una vez cada 133 años. El cometa en realidad se acerca más al Sol que la Tierra durante su aproximación más cercana (perihelio), lo que en última instancia significa que es un posible riesgo de impacto para nuestro punto azul pálido.

El próximo perihelio será el 26 de julio de 2126. Su órbita estable significa que no será una amenaza en ese momento, pero unos pocos milenios más tarde, es posible que tengamos problemas.

Ethan Siegel de Forbes está sugiriendo que si el enorme y algo impredecible campo gravitacional de Júpiter le da a Swift-Tuttle el más leve de los empujones, entonces podría ajustar su órbita lo suficiente como para que se estrelle contra la Tierra. Considerando que el corazón del cometa -su núcleo- tiene 26 kilómetros de ancho, esto sería nada menos que apocalíptico.

Entonces, ¿qué pasaría si un cometa como Swift-Tuttle realmente nos golpeara? ¿Sería peor o mejor que un impacto de asteroide?

El peor escenario posible es un objeto denso que se mueve rápidamente golpeando la superficie rocosa de otro objeto denso; la falta de una atmósfera no supondría un gran salto en el impactador, y un ángulo más pronunciado reduciría las posibilidades de que sea un «simple» golpe.

Sin embargo, los cometas son posiblemente más peligrosos para la vida en la Tierra que los asteroides. Los asteroides generalmente viajan a velocidades de alrededor de 25 kilómetros por segundo. Los cometas, por otro lado, se disparan a velocidades de hasta 70 kilómetros por segundo. Suponiendo que el sitio de impacto es el mismo, esa velocidad extra significa que tienen mucho más impulso y, por lo tanto, mucho más poder destructivo.

Aquí hay una buena comparación: el asteroide que mató a los dinosaurios, que estaba a unos 15 kilómetros de distancia, desencadenó la misma cantidad de energía que aproximadamente 100 millones de toneladas de TNT. Eso suena como mucho, pero no es nada comparado con Shoemaker-Levy 9, el cometa que golpeó a Júpiter a principios de la década de 1990.

Este cometa, que originalmente tenía «solo» 5 kilómetros de ancho, se rompió en múltiples fragmentos. El fragmento más grande, G, se estrelló contra Júpiter el 18 de julio de 1994 a una velocidad tan notable que este impacto solo fue 60,000 veces más poderoso que el asteroide que terminó con la era de los dinosaurios.

Swift-Tuttle no solo se está moviendo a las velocidades típicas de los cometas, sino que, como ya se mencionó, también es bastante considerable. Si nos golpea, la energía liberada sería alrededor de 10-28 veces la del impacto del asteroide asesino de dinosaurios. No es Shoemaker-Levy 9, pero sigue siendo catastrófico.

Si te sientes triste acerca de nuestros prospectos, entonces esta es la buena noticia. Las probabilidades de que incluso golpeen a la Tierra durante cada órbita, interfiriendo a Júpiter o no, son de uno en 500,000.

Eso hace que sea más probable que erupcione el supervolcán de Yellowstone en un año dado de alguna forma, pero aquí hay una estadística extraña para terminar: si eres estadounidense, tienes 14 veces más probabilidades de ser atropellado por tu propia cortadora de césped que Vas a ver a Swift-Tuttle exterminar a la humanidad. Así que, en general, le aconsejamos disfrutar de la lluvia de meteoritos anual y no preocuparse tanto por los asesinos a bordo del espacio.

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