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Cientos de virus “caen del cielo” todos los días sobre nosotros

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Hay cientos de virus en el suelo y otros milllones en el agua, uno podría esperar que también haya virus en el cielo. Científicos acaban de descubrir que cientos de millones de virus por día se depositan sobre la capa más baja de la atmósfera. Esto podría explicar un fenómeno curioso: cómo los virus casi idénticos terminan en ubicaciones geográficas tremendamente distantes y entornos variables.

De todos los microbios en el planeta, los virus son los más abundantes, con un estimado de millones tan solo en el océano. Y, por supuesto, sabemos que de los cientos de virus que pueden estar en el aire, ese es uno de sus principales métodos de transmisión. Anteriormente, el Servicio Forestal del USDA estableció que llueve más de un billón de virus por metro cuadrado cada año.

“Todos los días se depositan más de 800 millones de virus por metro cuadrado sobre la capa límite planetaria, es decir, 25 virus por cada persona en Canadá”, dijo el virólogo de la Universidad de Columbia Británica Curtis Suttle. Es uno de los principales autores de un nuevo estudio que, por primera vez, cuantifica la cantidad de virus que se arrastran hacia la troposfera libre por encima de la capa más baja de la atmósfera: la capa límite planetaria donde ocurre todo el clima, pero debajo del estratosfera, donde vuelan los aviones.

“Aproximadamente hace 20 años comenzamos a encontrar virus genéticamente similares que ocurren en entornos muy diferentes en todo el mundo”, dijo. “Esta preponderancia de virus de residencia larga que viajan por la atmósfera probablemente explica por qué: es bastante concebible que un virus se arrastre a la atmósfera en un continente y se deposite en otro”.

Virus que son arrastrados a la atmósfera

Los mecanismos de dispersión de los virus, cómo se transportan en el aire, no se conocen bien, pero los estudios han sugerido que, al menos en algunos casos, son arrastrados a la atmósfera mezclados con polvo y rocío marino. Sabemos que las bacterias se dispersan de esta manera, por lo que tiene sentido que los virus también lo sean.

Suttle y su equipo querían saber exactamente cuántos virus se transportaban a una altitud de 2,500 a 3,000 kilómetros. Instalaron dos colectores en plataformas sobre la capa límite planetaria en España, en las montañas de Sierra Nevada, una región bajo la influencia de un cinturón de polvo global. Descubrieron que había millones de bacterias y miles de millones de virus que se depositaban por metro cuadrado por día en la troposfera libre.

Las tasas de deposición de los virus fueron de 9 a 461 veces más altas que las tasas de deposición de las bacterias. Eso no significa que la situación sea desesperada, obviamente hemos estado viviendo bien y si un virus puede sobrevivir en un nuevo ecosistema depende de si hay un huésped adecuado. Sin embargo, pueden sobrevivir el transporte atmosférico, por lo que existe la posibilidad de que puedan tener un efecto sobre un nuevo ecosistema.

Los virus juegan un papel clave en el ecosistema

Los virus tampoco son solo patógenos. La evidencia reciente sugiere que juegan un papel clave en el ciclo del carbono del océano. También hay virus llamados bacteriófagos que ayudan a los humanos matando bacterias dañinas. Se dispersan en la atmósfera y permanecen allí durante mucho tiempo, proporcionando un mecanismo para preservar la diversidad de virus, muy parecido a una especie de “banco de semillas”.

“Los flujos descendentes significativos de bacterias y virus de la atmósfera pueden tener efectos sobre la estructura y la función de los ecosistemas receptores”, escribieron. “En lugar de ser una consecuencia negativa, esta deposición proporciona un banco de semillas que debería permitir a los ecosistemas adaptarse rápidamente a los cambios ambientales”.

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