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Los científicos afirman haber trasplantado una memoria de un caracol a otro.

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Investigadores afirman haber transferido recuerdos entre caracoles marinos mediante la inyección de ARN de un caracol de mar entrenado, a uno que no ha sido entrenado, para luego observar la respuesta entrenada en el segundo caracol.

La investigación no se hizo para crear una especie de mega-mente de molusco, sino para ayudar a comprender la base física de la memoria, y podría ayudar a restaurar recuerdos perdidos, e incluso aliviar el trauma de los dolorosos.

Los investigadores, dirigidos por el biólogo David Glanzman de la Universidad de California, Los Ángeles, esperaban comprender algo llamado engrama: un rastro físico de almacenamiento de memoria.

Estudios recientes han encontrado que la memoria a largo plazo puede restaurarse después de la amnesia con la ayuda de un componente de cebado. Este componente de cebado aún se desconoce, pero el proceso parece implicar una modificación epigenética, algo en lo que el ARN está muy involucrado.

ARN en acción.

Y el ARN también está involucrado en el proceso de formar recuerdos a largo plazo. Esto llevó a Glanzman y su equipo a la posibilidad de que algunos aspectos de la memoria a largo plazo pudieran transferirse a través de la molécula.

Para probar su hipótesis, entrenaron caracoles de mar. Esto no es tan difícil como parece, simplemente aplicaron una descarga eléctrica leve, pero desagradable, a las colas de un caracol llamado Aplysia californica.

Los investigadores administraron cinco descargas eléctricas al grupo de entrenamiento de caracoles, uno cada 20 minutos. Luego, 24 horas después, los investigadores repitieron el proceso.

Cuando los investigadores tocaron los caracoles después, los que habían recibido el entrenamiento de choque contrajeron sus cuerpos en una postura defensiva durante un promedio de alrededor de 50 segundos, pero los caracoles que no se habían entrenado solo se contrajeron durante aproximadamente un segundo.

Para el siguiente paso, se extrajo el ARN de los caracoles entrenados y no entrenados. Las moléculas fueron luego inyectadas en dos grupos de caracoles no entrenados.

Lo que sucedió después fue increíble. Los caracoles no entrenados que habían recibido ARN del grupo entrenado respondieron a los grifos como si también hubieran sido conmocionados, contrayéndose a la defensiva durante un promedio de 40 segundos.

Mientras tanto, los caracoles no entrenados que habían recibido ARN de donantes no entrenados no mostraron ningún cambio en su respuesta defensiva.

“Es como si transfiriéramos la memoria”, dijo Glanzman.

Para la próxima etapa del experimento, los investigadores extrajeron las neuronas motoras y las neuronas sensoriales de los caracoles no entrenados, colocándolos en placas de Petri, ya sea por separado o en pares que contienen una neurona de cada tipo.

Luego agregaron ARN de caracoles entrenados y no entrenados a estos platos para observar el efecto sobre las neuronas.

Descubrieron que agregar el ARN de los caracoles capacitados aumentaba la excitabilidad en las neuronas sensoriales, un efecto que también se observa cuando, durante el entrenamiento, se administran descargas eléctricas a las colas de los caracoles.

Y, por supuesto, el ARN de los caracoles no entrenados no tuvo este efecto en las neuronas sensoriales.

En la actualidad, se acepta ampliamente que el almacenamiento de memoria se habilita mediante modificaciones en las sinapsis: las estructuras en el cerebro que transfieren señales entre las neuronas. Pero Glanzman cree que en realidad están almacenados dentro de las propias neuronas, y su experimento demuestra esta posibilidad.

“Si los recuerdos se almacenan en las sinapsis, no hay forma de que nuestro experimento haya funcionado”, dijo.

A. Californicas y su uso en investigacion.

Por supuesto, necesitaremos más investigaciones para confirmar esta posibilidad. En primer lugar, mientras que A. californica se usa ampliamente para estudiar procesos neurológicos debido a la forma en que sus neuronas son similares a las nuestras, lo que observamos en modelos animales no siempre se puede aplicar a los humanos.

Y es posible que el ARN esté transfiriendo algún otro proceso, no necesariamente la memoria.

“Es interesante, pero no creo que hayan transferido un recuerdo”, dijo a The Guardian el bioquímico Tomás Ryan, del Trinity College Dublin, que no participó en la investigación.

“Este trabajo me dice que tal vez las respuestas conductuales más básicas implican algún tipo de cambio en el animal y hay algo en la sopa que Glanzman extrae que está presionando ese interruptor”.

Pero si Glanzman tiene razón, su descubrimiento podría cambiar las reglas del juego para aquellos cuyas vidas se ven negativamente afectadas por la memoria.

“Creo que en un futuro no muy lejano, podríamos utilizar el ARN para mejorar los efectos de la enfermedad de Alzheimer o el trastorno de estrés postraumático”, dijo.

La investigación ha sido publicada en la revista eNeuro.

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