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Los científicos han creado una nueva especie mediante el uso de la edición genética.

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La edición de genes CRISPR acaba de llevar a cabo una de sus hazañas más impresionantes. Un equipo de científicos de China ha logrado crear una nueva especie: una levadura de panadería con solo un megacromosoma. Mientras tanto, un grupo de investigadores estadounidenses ha hecho lo mismo utilizando dos cromosomas en lugar de uno.

¿Por qué es esto tan genial? Bueno, este microorganismo cervecero usualmente tiene 16 cromosomas. Toda esta información genética ahora está comprimida en un solo cromosoma. La investigación pionera podría ayudar a explicar por qué nosotros, y otros organismos, dividimos nuestro ADN en muchos cromosomas diferentes. Como muestra esta monstruosa levadura, en realidad no parece hacer mucha diferencia si el ADN está en un cromosoma o en 16 cromosomas.

“Esa fue la sorpresa más grande: que puedes salirte con la tuya y la levadura parece encogerse de hombros”, le dijo a Nature News Jef Boeke, un genetista de la Universidad de Nueva York que trabajó en el proyecto de EE. UU.

La investigación de los científicos, junto con un ensayo acompañante, se publicó en la revista Nature el 1 de agosto. Los investigadores utilizaron CRISPR-Cas9, una especie de herramienta de edición de genes de “cortar y pegar”, para cortar los centrómeros y los telómeros de los cromosomas, que mantienen unido a cada cromosoma filamentoso. Luego los unieron de nuevo en una sola cadena.

La levadura es un tipo de eucariota, un grupo que también incluye humanos, plantas y animales.

Extrañamente, el número de cromosomas que tiene un eucarionte no parece estar asociado con la cantidad de información genética que contiene o cuán “compleja” es la criatura. Una zanahoria tiene 18 cromosomas, un canguro tiene 16, una carpa tiene 100, un gran tiburón blanco tiene 82 y una mariposa azul atlas tiene 450.

El hecho de que cambiar el número de cromosomas no parece cambiar la acción de los genes en ellos sugiere que el número de cromosomas es simplemente un accidente aleatorio de la evolución.

“Hallamos que la levadura puede tolerar cambios drásticos en el número de cromosomas sin alterar la acción de los genes en ellos, más evidencia de su solidez como plataforma de ingeniería”, explicó Boeke en un comunicado.

La nueva levadura se encontró con algunos problemas cuando se trataba de la reproducción sexual. Sin embargo, técnicamente hablando, Synthetic Yeast 2.0 podría ser una especie totalmente nueva hecha por el hombre ya que no se puede reproducir con la levadura no alterada.

“Más allá de las aplicaciones, este trabajo arroja luz sobre la trayectoria salvaje de duplicaciones cromosómicas accidentales y fusiones a lo largo de la evolución que ha dejado una especie de hormiga con un solo par de cromosomas, humanos con 23 pares y una especie de mariposa con 220”, dijo Boeke.

“Estamos aprendiendo cómo una especie se convierte en dos”.

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