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Cerebros de adolescentes no distinguirían lo que es realmente importante

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Incluso habiendo alcanzado la adolescencia, los cerebros humanos tienen mucho por desarrollar. Una nueva investigación sugiere que los cerebros de los adolescentes no han madurado lo suficiente como para poder reconocer y reaccionar adecuadamente a la importancia de las tareas, así que esto podría explicar porque muchas veces no las hacen.

En un estudio que incluía un juego de reacción simple, los participantes mayores demostraron ser mejores que los más jóvenes al cambiar su enfoque y aplicar más tiempo y esfuerzo a medida que aumentaba el riesgo. El equipo de la Universidad de Harvard en Massachusetts dice que había una clara correlación entre el aumento de la edad y el desarrollo del cerebro, y una mejor capacidad para adaptarse a medida que las tareas del juego se volvían más importantes.

«Curiosamente, la capacidad de ajustar el rendimiento de acuerdo con lo que estaba en juego surgió gradualmente en la adolescencia», dijo la investigadora principal Catherine Insel a Jessica Hamzelou en New Scientist. Los investigadores pidieron a 88 voluntarios de entre 13 y 20 años que se enfrentaran a un juego en el que las respuestas correctas ganaran una pequeña cantidad de dinero en efectivo, mientras que los incorrectos significaban que perderían dinero de su fondo de premios.

Se hicieron cambios a las recompensas y deducciones entre los ensayos: de una recompensa de 20 centavos y una deducción de 10 centavos a una recompensa de un dólar y una de 50 centavos. El estudio encontró que los adolescentes mayores obtuvieron mejores resultados en los juegos de altas apuestas, mientras que los puntajes de los más jóvenes no cambiaban mucho si las apuestas eran bajas o altas.

La red corticostrial del cerebro jugaría un papel importante en el criterio

Al mismo tiempo, las exploraciones con resonancia magnética funcional se utilizaron para controlar la actividad de los cerebros de los participantes. Las exploraciones mostraron que la actividad en un área llamada red corticostrial parecía jugar un papel importante. Esta es un área del cerebro involucrada con la recompensa y el comportamiento, y no está completamente desarrollada hasta que tengamos 25 años o más.

Los investigadores encontraron que tener una red corticostrial más desarrollada estaba relacionada con un mejor rendimiento en los juegos de alto riesgo. «A medida que los adolescentes envejecen, se vuelven mejores ajustando la conectividad cerebral a través de contextos motivacionales, lo que a su vez les permite mejorar cuando se trabaja para lograr un objetivo de alto valor», explicó Insel a Helen Briggs en la BBC.

Entonces, ¿cómo podría aplicarse esto en el mundo real? Los estudios han demostrado que los adultos son muy buenos para ajustar su enfoque en función de la importancia de algo: así que pasaremos mucho más tiempo preparándonos para una entrevista de trabajo que para una reunión de oficina semanal de rutina, por ejemplo.

Aún faltan más estudios, pero este ha brindado información relevante

Esta nueva investigación sugiere que el cableado cerebral para ese tipo de priorización todavía está en desarrollo en los adolescentes. Podría ayudar a explicar por qué los conductores más jóvenes corren más riesgos quizás, o por qué los adolescentes luchan por estudiar para poner más esfuerzo en una serie final de exámenes al final del año.

Se necesitarán más estudios en un rango más amplio de edades y una muestra más amplia de jóvenes para comprender más acerca de cómo todo esto juega en los comportamientos de los adolescentes, pero de acuerdo con Stefano Palminteri de la École Normale Supérieure en Francia, que no participó en el estudio, hay otra cara.

«Podríamos ver esto al revés», le dijo a New Scientist. «Los adolescentes ponen la misma cantidad de esfuerzo en tareas que no son ‘importantes’, y comienzan a preferir los pasatiempos a la escuela». «Podría ser algo bueno, permitir que los adolescentes aprendan habilidades sociales complejas, por ejemplo».

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