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Resulta que una de las aves más raras vistas en realidad parece nunca haber existido.

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En un caso realmente fascinante, los científicos descubrieron que lo que antes se pensaba que era una de las aves rastreadora más rara y elusiva en África, tal vez nunca existió después de todo.

Durante más de 30 años, los expertos trataron de echar un vistazo a un pájaro tan evasivo que se consideró casi mítico. Y el año pasado, el análisis de ADN señaló una explicación para estos esfuerzos frustrantes, y es una mala noticia para toda la especie del ave.

Esta extraña historia comienza con una familia de pájaros cantores de colores brillantes que cantan por toda África y Asia. Colectivamente conocidos como bulbuls y greenbuls, comprenden aproximadamente 130 especies.

Una de esas especies es un pájaro de color verde amarillento llamado icterine greenbul (Phyllastrephus icterinus), un lindo habitante del bosque común en todo el oeste y el centro de África.

A principios de la década de 1980, el ornitólogo alemán Wulf Gatter se encontró con una especie de aspecto similar en el bosque Cavalla en el este de Liberia. Tenía un color único para cualquier otro greenbul: la cola era más pálida, las alas más oscuras y había amplias manchas blancas en las puntas de todas las plumas de las alas.

Gatter vio que el pájaro mostraba sus alas en una forma que parecía diferente de las icterine greenbuls similares que colgaban cerca.

Después de vislumbrar a estas aves en nueve ocasiones, finalmente recogió un espécimen en 1984 y lo describió como nuevo para la ciencia, nombrando al pájaro el greenbul liberiano (Phyllastrephus leucolepis).

Entonces, nadie lo volvió a ver por décadas.

En parte, esto se debió a las guerras civiles que devastó el país en los años 90 y principios de 2000, lo que impidió que las nuevas expediciones de ornitología realizaran avistamientos adicionales para aprender más sobre la especie.

Y en parte, probablemente fue porque no había nada que encontrar.

Después de dos misiones de búsqueda específicas en 2010 y 2013 que no dieron muestras adicionales, un equipo ornitólogo internacional cambió su táctica y recurrió al análisis de ADN.

En 2017, estos investigadores del Reino Unido y Alemania, incluido el propio Gatter, publicaron sus resultados. Según los datos, la explicación más probable para la falta de nuevos greenbuls liberianos es el hecho de que en realidad no existen.

Dos equipos independientes realizaron análisis de muestras de ADN del único ejemplar de Greenbul liberiano y otras dos especies de greenbul: el icterine y el greenbul throated.

Al final, los greenbuls liberianos e icterinos resultaron compartir una asombrosa cantidad de similitudes genéticas, mucho más que cualquier otra especie de greenbul.

«El trabajo genético fue realizado de forma independiente por científicos aquí en Aberdeen y en Dresde para asegurarnos de que no hubiera ningún error; ambos llegamos a la misma conclusión», dice el genetista Martin Collinson de la Universidad de Aberdeen.

«No podemos decir definitivamente que el greenbul liberiano es el mismo pájaro que el icterine greenbul, pero hemos presentado suficiente evidencia que hace que cualquier otra explicación parezca altamente improbable».

Y no es que la supuesta nueva especie fuera ni siquiera un híbrido: el análisis también excluía esa probabilidad, dejando a los investigadores la hipótesis de que el greenbul ‘liberiano’ era solo un greenbul icterino con una deficiencia nutricional juvenil que causaba cambios en su plumaje.

Pero a pesar del minucioso análisis genético y las explicaciones alternativas poco probables, todavía no podemos decir que las aves elusivas definitivamente no existen definitivamente, parece que una vez que algo se convierte en especie, no se especula, es una pregunta más difícil.

«La resolución formal del estado del greenbul liberiano no será posible hasta que una población de [ellos] sea redescubierta o alternativamente se demuestre que no existe«, escribe el equipo en el estudio.

Las aves manchadas ciertamente ya no viven en su ubicación original, pero es posible que hayan migrado a otra área debido a la deforestación.

O… ya sabes, realmente no existen.

La investigación fue publicada en el Journal of Ornithology.

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