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Aves marinas que comen plástico marino tendrían niveles altos de colesterol

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Las aves marinas que comen plástico tienen tamaños corporales más pequeños, niveles elevados de colesterol, crecimiento lento de las alas y función renal alterada, según un estudio publicado en Environmental Science & Technology.

El costo de la contaminación plástica es generalizado, con parches de basura, muertes de vida silvestre y microplásticos en los alimentos que nos metemos en la boca, todos bien conocidos. Sin embargo, menos explorado es lo que no podemos ver, incluido el daño duradero que el plástico inflige a la vida silvestre que sobrevive al consumo.

«Desafortunadamente, las cizallas en Lord Howe Island son algunas de las más afectadas en términos de ingestión de plástico», dijo el autor del estudio, el Dr. Alex Bond, curador principal a cargo de las aves en el Museo de Historia Natural. «En un año determinado, hasta el 80-90 por ciento de los polluelos tendrán algo de plástico, que fue alimentado por sus padres durante los 90 días que permanecen en sus madrigueras».

El equipo tomó muestras de sangre de 53 cizallas con pardelas negruzcas (Ardenna carneipes) en Lord Howe Island, un sitio tropical del Patrimonio Mundial de la UNESCO frente a la costa de Australia. Es un destino no solo para turistas sino también para decenas de miles de aves marinas.

La situación de las aves va a empeorar

El idílico paisaje, sin embargo, se ve empañado por el flagelo de las poblaciones de aves marinas enfermas de plástico en la isla, y las cizallas son algunas de las aves más contaminadas de la Tierra. «Lo interesante fue que para ciertos valores de química sanguínea encontramos algunos efectos significativos.

Por ejemplo, las aves con plástico tenían un colesterol más alto, tenían menos calcio disuelto y también tendían a tener más ácido úrico y más amilasa en la sangre. Simplemente una sola pieza de plástico es suficiente para causar este cambio «, dijo Bond en un comunicado.

El plástico es tóxico y cada vez más peligroso a medida que los contaminantes se acumulan en el entorno a lo largo del tiempo, señalan los autores. Si se ingiere, las toxinas pueden filtrarse al torrente sanguíneo de la criatura. Aunque los efectos de los niveles más altos de colesterol para las aves marinas se desconocen en este momento, en los humanos puede causar problemas circulatorios.

Por ahora, no está claro si el plástico está causando este daño o, por ejemplo, si es la bacteria en la superficie. «Todavía no sabemos qué significan estas diferencias para las aves mismas; un rango ‘normal’ para los valores de química sanguínea simplemente no se ha establecido para muchas especies silvestres, y no podemos usar analogías de pollos domésticos o humanos».

Hay perjuicios que aún ignoramos

«Lo que apuntan es que incluso en aves aparentemente sanas, el plástico puede tener impactos ocultos que no se han detectado hasta ahora». En las aves, puede producirse una mayor producción de ácido úrico durante la fase final del ayuno, así como provocar insuficiencia renal o cálculos renales. El aumento de los niveles de ácido úrico es «potencialmente problemático». El lento crecimiento del ala también es motivo de preocupación.

«Sabemos por otros estudios que los polluelos que dejan su colonia de cría con bajo peso y con alas más cortas tienden a tener una menor supervivencia durante sus primeros años en el mar», dijo Bond. «Las
pardelas negruzcas no comienzan a reproducirse hasta que tienen entre 5 y 7 años de edad, por lo que estas ‘mortalidades retrasadas’ a menudo no se observan, o simplemente provocan que un polluelo no regrese a una colonia cuando está maduro.

Alas más cortas significan que se necesita más energía para volar, lo que significa que las aves tienen que encontrar más comida, que es algo que tienen que aprender a hacer ellos mismos cuando se comprometen». Las poblaciones están en declive con estudios previos que encuentran un vínculo entre el consumo de plástico y el crecimiento de los polluelos.

Bond ha observado aves marinas en esta isla alimentando a sus crías con ruedas de plástico para autos de juguete, pinzas para globos y tapas de botellas. La Lista Roja de la UICN enumera las pardelas negruzcas como «casi amenazadas». «Hay que preguntarse cuánto tiempo esta especie puede soportar esta situación», agregó Bond.

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