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Nuestra atmósfera es tan grande que alcanza a acariciar la Luna

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La tenue capa más externa de la atmósfera de la Tierra se extiende mucho más profundamente en el espacio de lo que los científicos creían: Lo suficientemente profunda como para que la luna orbite a través de esta. La geocorona de la Tierra es una colección escasa y poco comprendida de átomos de hidrógeno ligados libremente por la gravedad a nuestro planeta.

Esta región atmosférica es tan delgada que en la Tierra la llamaríamos vacío. Pero es lo suficientemente importante y lo suficientemente poderoso como para meterse con los telescopios ultravioleta debido a su hábito de dispersar la radiación solar. Y los investigadores, observando datos antiguos de la década de 1990, ahora saben que se extiende hasta 400,000 millas (630,000 kilómetros) sobre la superficie del planeta.

Eso significaría que de hecho es entre un 10 y un 25 por ciento más que las estimaciones anteriores. Una de las razones por las que la geocorona es tan poco entendida es que es difícil encontrar un punto de vista  cómodo desde el cual estudiarla. Desde la superficie de la Tierra e incluso la órbita terrestre baja, es más o menos invisible.

La imagen más famosa de ella proviene de la misión Apollo 16 de 1972, cuando la luna, la Tierra y el sol se alinearon de tal manera que los astronautas pudieron tomar una foto de la luz solar dispersándose a través de ella. Así que se podría decir que en esta misión a la Luna, no sólo los astronautas tuvieron la fortuna de ser testigos de este suceso, sino toda la humanidad.

Información de los 90’s para estudiar la atmósfera

Para este artículo, publicado el 15 de febrero en la revista JGR Space Physics, los investigadores volvieron a algunos datos de un oficio de la Agencia Espacial Europea (ESA) llamado Observatorio Solar y Heliosférico (SOHO), lanzado en 1995 para estudiar el sol. Lo fascinante es que no importa hace cuanto se hayan obtenido los datos; siempre van a servir.

Esa sonda se lanzó a un punto a 930,000 millas (1,5 millones de kilómetros) de la Tierra hacia el Sol, donde la gravedad del planeta y las estrellas se combinaron para mantenerla en su lugar. Aunque la nave tenía la tarea de estudiar el Sol, en ocasiones se daba la vuelta y espiaba a la Tierra desde su punto de vista distante; algo que ellos no podían desaprovechar y que ahora usan los científicos para ver la atmósfera.

Esa no era la intención

El objetivo de esos estudios no era cartografiar la geocorona, pero los investigadores se dieron cuenta de que los datos podrían usarse de esa manera. «Los datos archivados hace muchos años a menudo pueden ser explotados para la nueva ciencia», dijo Bernhard Fleck, científico del proyecto SOA de la ESA, en un comunicado.

«Este descubrimiento resalta el valor de los datos recopilados hace más de 20 años y el rendimiento excepcional de SOHO». De hecho, hoy en día se siguen recopilando datos que quizás no se puedan analizar todavía o de los cuales no se puedan obtener conclusiones; pero estamos seguros de que en un futuro cercano será posible.

 

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