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Los astrónomos acaban de identificar el misterio del destello de microondas de nuestra galaxia.

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La fuente de un misterioso estallido de microondas detectado en nuestra galaxia eludió a los astrónomos durante décadas. Pero ahora un equipo de ha identificado finalmente la fuente: partículas nanoscópicas de carbono cristalino, también conocido como polvo de diamante.

Hay varios ambientes en la Vía Láctea que producen un tenue resplandor conocido como emisión anómala de microondas (AME). Los científicos han sabido por un tiempo que esta luz estaba siendo producida por una pequeña nanopartícula que gira rápidamente. Pero el tipo de partícula era más difícil de precisar.

Un equipo de investigadores fue en busca del resplandor de AME a través de la Vía Láctea. Estudiaron 14 discos protoplanetarios de polvo y gas que rodean estrellas recién nacidas y detectaron AME en tres de ellos.

Esta no es solo la primera vez que se detecta AME en discos protoplanetarios; también permitió a los investigadores determinar que el brillo era probablemente producido por diamantes cientos de miles de veces más pequeños que un grano de arena.

Anteriormente, se pensaba que las moléculas orgánicas a base de carbono llamadas hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAP) eran responsables del resplandor. Estos son comunes en todo el espacio interestelar y emiten una débil luz infrarroja.

El polvo de nanodiamantes también emite luz infrarroja, a una longitud de onda ligeramente diferente, lo que permite a los investigadores diferenciar las dos partículas.

Las tres fuentes de AME también emitían luz infrarroja que coincidía con la de los nanodiamantes, pero no la de PAH. Además, la firma de PAH se ha observado en discos protoplanetarios en toda la Vía Láctea sin emisiones anómalas de microondas.

“En un método similar a Sherlock Holmes para eliminar todas las demás causas, podemos decir con confianza que el mejor candidato capaz de producir este brillo de microondas es la presencia de nanodiamantes alrededor de estas estrellas recién formadas”, dijo la astrónoma Jane Greaves de la Universidad de Cardiff en Gales.

Los nanodiamantes no son particularmente raros en el espacio. El carbono es el cuarto elemento más abundante en la Galaxia, y los nanodiamantes a menudo se encuentran dentro de los meteoritos. No sabemos exactamente cómo se forman, aunque las colisiones cósmicas y las ondas de choque de la supernova son dos explicaciones plausibles.

Otra hipótesis es que las partículas de diamante pueden formarse dentro del propio disco protoplanetario, posiblemente a partir de un vapor supercalentado de átomos de carbono, muy parecido al método químico de deposición de vapor para la creación de nanodiamantes industriales, y ciertamente hay evidencias crecientes para ellos.

Basado en las firmas de infrarrojos que los investigadores observaron alrededor de sus tres estrellas bebé, alrededor del 1 al 2 por ciento del carbono en los discos protoplanetarios formaron nanodiamantes.

Es un hallazgo que podría ayudar a los astrónomos a estudiar el Universo primitivo. Si, como sugieren los modelos, el Universo se expandió más rápido que la velocidad de la luz directamente después del Big Bang, habría dejado una extraña polarización en el fondo de microondas cósmico.

Esto aún no se ha detectado, pero los nanodiamantes espaciales podrían ayudar.

“La señal de los nanodiamantes giratorios estaría débilmente polarizada en el mejor de los casos”, explicó el astrónomo Brian Mason del Observatorio Nacional de Radioastronomía.

“Esto significa que los astrónomos ahora pueden hacer mejores modelos de la luz de microondas de primer plano de nuestra galaxia, que debe ser eliminada para estudiar el lejano resplandor del Big Bang”.

Incluso puede arrojar algo de luz sobre la formación de nuestro propio Sistema Solar, ya que los nanodiamantes detectados son similares a los encontrados en los meteoritos.

La investigación ha sido publicada en la revista Nature Astronomy.

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