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Astrónomos acaban de descubrir tres nuevos planetas de una manera muy poco convencional.

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Tenemos muchas formas de detectar planetas orbitando estrellas distintas de nuestro Sol. Algunos planetas están lo suficientemente cerca como para que podamos verlos con solo mirar el cielo nocturno, mientras que otros solo son detectables con potentes telescopios.

Algunos no podemos ver nada; solo sabemos que existen a través de evidencia indirecta. Podemos ver caídas en el brillo de una estrella distante que podría indicar el paso de un planeta en órbita o cambios en el color de una estrella que podrían indicar la atracción gravitatoria de uno.

Ahora, tenemos otra forma de encontrar planetas lejanos: buscando inconsistencias en los flujos de gas a su alrededor.

Así es como dos equipos de astrónomos descubrieron tres nuevos planetas en órbita alrededor de HD 163296, una estrella muy joven de 4 millones de años a unos 330 años luz de la Tierra. Estos planetas son los primeros detectados usando el Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA), el telescopio más poderoso del mundo para observar el gas y el polvo molecular.

Los investigadores detallaron sus descubrimientos en dos artículos publicados el miércoles en la revista Astrophysical Journal Letters.

Circundar HD 163296 es un disco protoplanetario, un anillo de gas y polvo que se encuentra alrededor de las estrellas jóvenes. ALMA puede capturar imágenes muy detalladas del gas de monóxido de carbono (CO) dentro de este disco. Al observar los cambios sutiles en los niveles de ese CO, los investigadores pueden descubrir cómo se mueve el gas.

Las inconsistencias en este movimiento podrían indicar la presencia de un planeta, incluso cuando los investigadores no puedan ver el planeta. Es como si miraras una roca en un arroyo – el agua fluye a su alrededor. Haz que la roca sea invisible, y todavía verías el flujo de agua interrumpido.

Medir el flujo de gas dentro de un disco protoplanetario nos da mucha más certeza de que los planetas están presentes alrededor de una estrella joven”, dijo Christophe Pinte, autor principal de uno de los dos artículos, en un comunicado de prensa del Observatorio Europeo Austral (ESO).

El equipo de Pine descubrió un planeta a unos 39 mil millones de millas de la estrella infantil HD 163296, mientras que el otro equipo, dirigido por el astrónomo de la Universidad de Michigan Richard Teague, localizó dos planetas aproximadamente 12 billones y 21 billones de kilómetros de la estrella. Los investigadores estiman que los tres planetas tienen una masa similar a la de Júpiter.

Los dos equipos planean aplicar su técnica de descubrimiento de planetas a otros discos protoplanetarios. Creen que podrán descubrir los planetas más jóvenes de nuestra galaxia, y las observaciones de esos planetas podrían revelar nuevas ideas sobre la formación temprana de sistemas planetarios como el nuestro.

Y con cada nuevo planeta que descubrimos, aumentamos nuestras posibilidades de encontrar lo que realmente esperamos ver cuando contemplamos el cielo nocturno: signos de vida.

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