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Dos especies nuevas de árboles siniestros que cazan aves fueron descubiertas en el Caribe.

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Las islas idílicas del Caribe pueden parecer un paraíso no sólo para las personas que desean relajarse en la playa, sino también para muchas aves que encuentran paraísos libres de depredadores en los que reproducirse. Pero algunas de estas islas ocultan un oscuro secreto, el hogar de una especie de árbol que se conoce para atrapar y matar a los pájaros incautos, cuyos cuerpos luego continúan alimentando a los árboles.

Conocidos como árboles «cazadores de aves», los científicos han descubierto dos nuevas especies de plantas macabras, describiéndolas en la revista Phytokeys. Los dos árboles grandes se han encontrado ocultos en los bosques de Puerto Rico. El hecho de que dos grandes plantas han permanecido desconocidos para la ciencia en una isla relativamente pequeña y bien estudiada durante tanto tiempo hace que el descubrimiento para los científicos sea aún más emocionante.

Perteneciente al grupo de los árboles Pisonia, las acciones siniestras de estos árboles parecen como algo salido de una historia de horror. En la base de algunos árboles de cazadores de aves, el suelo está lleno de pequeños huesos frágiles, todo lo que queda de sus víctimas. A veces, un cuerpo momificado se cuelga de las ramas.

Los árboles producen frutas que son increíblemente pegajosas y cubiertas de pequeños ganchos. Normalmente, éstos se adhieren a las espaldas de los pájaros visitantes, que luego los transportan a otras islas, extendiendo las semillas, pero ocasionalmente las plantas matan a sus mensajeros.

Y no solo eso…

A medida que los frutos caen al suelo, la savia pegajosa atrae insectos que luego se atascan. Esto, a su vez, atrae a las aves que buscan una comida fácil, y  quedan atrapados en la combinación letal de savia y ganchos. Aquellas aves que no son comida para los cangrejos y los carroñeros mueren de hambre ya que ya no pueden volar, y luego se pudren en la base de los árboles, proporcionando alimento a la planta en sí.

Ocasionalmente, los pájaros ni siquiera llegan al suelo, y quedan colgando de las ramas. Incluso hay informes de estas sombrías decoraciones que traen a los búhos y otros depredadores, que a su vez se quedan atrapados y sufren el mismo destino.

«Los pájaros son los principales agentes de dispersión de los árboles de Pisonia, llevando los frutos pegajosos pegados a sus plumas a islas distantes», explicó Marcus A. Caraballo-Ortiz, quien dirigió el estudio. «Sin embargo, a veces estas frutas pueden atrapar con demasiada fuerza e incluso matar a los pájaros, como se ve en los documentales. Hasta el momento, no sabemos de los casos en que las aves han quedado atrapadas por los frutos pegajosos de la nueva especie, pero los estudios futuros explorarán esta posibilidad.”

Las dos nuevas especies han sido nombradas Pisonia horneae y Pisonia roqueae, para honrar a dos mujeres extraordinarias, Frances W Horne y Ana Roqué de Duprey, que pasaron la vida dedicadas a la educación y la botánica.

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