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Algo se está escondiendo en nuestro sistema solar, pero puede que no sea el planeta 9

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En algún lugar en los confines del Sistema Solar, más allá de la órbita de Neptuno, algo malo está sucediendo. Algunos objetos están orbitando de manera diferente a todo lo demás, y no sabemos por qué.

Una hipótesis popular es que un objeto invisible llamado Planet Nine podría estar jugando con estas órbitas; Los astrónomos están buscando ávidamente este planeta. Pero a principios de este año, los físicos dieron una explicación alternativa que creen que es más plausible.

En lugar de un objeto grande, los wobblies orbitales podrían ser causados ​​por la fuerza gravitacional combinada de un número de objetos más pequeños del Cinturón de Kuiper o trans-Neptunianos (TNO). Según los astrofísicos Antranik Sefilian de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido y Jihad Touma de la Universidad Americana de Beirut en el Líbano.

Si suena familiar, eso se debe a que Sefilian y Touma no son los primeros en pensar en esta idea, pero sus cálculos son los primeros en explicar las características significativas de las extrañas órbitas de estos objetos, mientras toman en cuenta los otros ocho planetas del Sistema Solar.

Planeta esquivo

Una hipótesis para Planet Nine se anunció por primera vez en un estudio de 2016. Los astrónomos que estudian un planeta enano en el Cinturón de Kuiper notaron que varias TNO se «desprendieron» de la fuerte influencia gravitacional de los gigantes gaseosos del Sistema Solar, y tenían extrañas órbitas en bucle que eran diferentes del resto del Cinturón de Kuiper.

Pero las órbitas de estos seis objetos también se agruparon de una manera que no parecía aleatoria; algo parecía haberlos tirado en esa posición. Según el modelo, un planeta gigante, hasta ahora invisible, podría hacerlo.

Hasta ahora, este planeta ha permanecido esquivo, no necesariamente extraño, ya que existen considerables desafíos técnicos para ver un objeto oscuro que está muy lejos, especialmente cuando no sabemos dónde está. Pero su evasión está llevando a los científicos a buscar explicaciones alternativas.

«La hipótesis del Planeta Nueve es fascinante, pero si existe la hipótesis del noveno planeta, hasta ahora se ha evitado la detección«, dijo Sefilian en enero, cuando se publicó su estudio, y agregó que el equipo quería ver si había un impacto menos dramático. Explicación de las extrañas órbitas de la TNO.

Hallando una explicación

«Pensamos, en lugar de permitir un noveno planeta, y luego preocuparnos por su formación y su órbita inusual, ¿por qué no simplemente explicar la gravedad de los pequeños objetos que constituyen un disco más allá de la órbita de Neptuno y ver qué hace por nosotros?«

Los investigadores crearon un modelo informático de las TNO separadas, así como los planetas del Sistema Solar (y su gravedad), y un enorme disco de escombros más allá de la órbita de Neptuno.

Al aplicar ajustes a elementos como la masa, la excentricidad y la orientación del disco, los investigadores pudieron recrear las órbitas agrupadas en bucle de las TNO separadas.

«Si elimina Planet Nine del modelo, y en cambio permite que haya muchos objetos pequeños dispersos en un área amplia, las atracciones colectivas entre esos objetos podrían explicar las órbitas excéntricas que vemos en algunas TNO«, dijo Sefilian.

Las conclusiones

Esto resuelve un problema que los científicos de la Universidad de Colorado Boulder tuvieron cuando lanzaron por primera vez la hipótesis de la gravedad colectiva el año pasado. Aunque sus cálculos fueron capaces de explicar el efecto gravitatorio en las TNO separadas, no pudieron explicar por qué sus órbitas se inclinaban de la misma manera.

Y aún hay otro problema con ambos modelos: para producir el efecto observado, el Cinturón de Kuiper necesita una gravedad colectiva de al menos unas pocas masas terrestres. Las estimaciones actuales, sin embargo, ponen la masa del Cinturón de Kuiper en solo 4 a 10 por ciento de la masa de la Tierra.

Pero, según los modelos de formación del Sistema Solar, debería ser mucho más alto; y, señala Sefilian, es difícil ver la totalidad de un disco de escombros alrededor de una estrella cuando está dentro de ella, por lo que es posible que haya mucho más en el Cinturón de Kuiper de lo que podemos ver.

«Si bien no tenemos evidencia de observación directa para el disco, tampoco la tenemos para Planet Nine, por lo que estamos investigando otras posibilidades«, dijo Sefilian. «También es posible que ambas cosas puedan ser ciertas, podría haber un disco masivo y un noveno planeta. Con el descubrimiento de cada nueva TNO, reunimos más evidencia que podría ayudar a explicar su comportamiento«.

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