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Al fin tenemos buenas noticias sobre los tigres en la India: Su población está creciendo

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El número de tigres indios ha aumentado, según una de las encuestas de vida silvestre más detalladas que se hayan realizado. Las poblaciones de tigres han aumentado en un 6 por ciento, a aproximadamente 3.000 animales. La encuesta masiva puede establecer un nuevo estándar mundial en el conteo de grandes carnívoros. Los resultados alentadores validan las impresionantes inversiones de la India en la conservación del tigre.

Los grandes depredadores solitarios odian ser vistos. Deben toda su existencia a poder evitar ser detectados por las presas y acercarse sigilosamente antes de atacar.Por lo tanto, cuando queremos contar tigres, los tigres no ayudan. Pero los números precisos de población son fundamentales para una buena conservación. Cada cuatro años desde 2006, el gobierno indio realiza un censo nacional de tigres y otros animales salvajes.

Los esfuerzos que realiza el equipo del proyecto para obtener la estimación de la población de tigres son fenomenales: 44,000 empleados de campo realizaron casi 318,000 encuestas de hábitat en 20 estados de la India ocupados por tigres. Se revisaron unos 381,400 km² en busca de tigres y sus presas.

El equipo colocó trampas para cámaras emparejadas en 26,760 ubicaciones en 139 sitios de estudio y estas recolectaron casi 35 millones de fotos (incluyendo 76,523 fotos de tigre y 51,337 fotos de leopardo). Estas trampas para cámaras cubrían el 86 por ciento de toda la distribución de tigres en la India. Donde era demasiado peligroso trabajar en el campo (14 por ciento de la distribución de los tigres) debido al conflicto político, modelos robustos estimaron el número de población.

Cuenta los tigres

Recopilar este volumen de datos sería una pérdida total de tiempo si se analizara mal. Los equipos tomaron el consejo de algunos de los expertos más importantes del mundo para clasificar las fotos: Expertos en coincidencia de patrones que podían identificar si una foto de un tigre tomada en el monzón coincidía con la de un tigre tomado en la estación seca mientras caminaba en un ángulo diferente, máquina expertos en aprendizaje para acelerar la identificación de especies, y expertos en análisis espacial para estimar las poblaciones de tigres y sus presas.

El equipo de investigación tomó este consejo y lo combinó con su propio conocimiento de la ecología del tigre para desarrollar un censo que es único entre los grandes estudios de carnívoros. Tuvimos la suerte de estar entre los científicos no indios invitados a revisar este proceso. La revisión por pares es una parte crucial de cualquier esfuerzo científico, y especialmente importante ya que las primeras encuestas de tigres indios eran notoriamente poco confiables.

Entonces, ¿cómo les fue? Un total de 2,461 tigres individuales mayores de un año de edad fueron capturados. La población total de tigres en la India se estimó en 2.967 individuos (con un rango de error de aproximadamente el 12 por ciento).

Fuera de esto, el 83.4 por ciento se estimó a partir de fotos de cámara trampa, y el resto se estimó a partir de modelos robustos. El número de tigres ha aumentado en un 6 por ciento por año, continuando la tasa de aumento del censo de 2014. Este es un éxito maravilloso para los esfuerzos de conservación de la India.

Pero hay malas noticias

Sin embargo, no todo es color de rosa. Ha habido una disminución del 20 por ciento en las áreas ocupadas por tigres en 2014 hasta hoy, aunque los tigres se han mudado a algunas áreas nuevas (alrededor del 8 por ciento de su área de distribución india es nueva).

Los coordinadores de la encuesta de tigres, Yadvendradev Jhala y Qamar Qureshi, concluyen que si bien las poblaciones de tigres establecidas y seguras en algunas partes de la India han aumentado, las poblaciones pequeñas y aisladas y las de los corredores entre poblaciones establecidas se han extinguido.

Esto resalta la necesidad de esfuerzos de conservación para enfocarse en mejorar la conectividad entre poblaciones aisladas, al tiempo que incentiva la reubicación de personas fuera de las áreas centrales del tigre, reduce la caza furtiva y mejora el hábitat para aumentar los recursos de presas.

Esta no será una tarea fácil para la creciente población de India, pero la inversión de las corporaciones turísticas del sector privado en la adquisición de tierras a lo largo de los corredores y la creación de conservaciones comunitarias podría complementar los fondos del gobierno para expandir los corredores protegidos.

Se replicaría en otros países

El éxito del censo de la India ha llevado a los gobiernos de Nepal y Bangladesh a emplear el mismo equipo del proyecto para ayudar a estimar sus propias poblaciones de tigres.

Estos métodos pueden, y deben, emplearse para otras especies icónicas y carismáticas que pueden identificarse individualmente, como los jaguares en América del Sur y Central; leopardos, guepardos y hienas en África, y posiblemente incluso koalas en Australia.

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