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Acabamos de generar energía eléctrica utilizable del Americio por primera vez

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Por primera vez, los investigadores han generado con éxito electricidad de americio, uno de los elementos radiactivos en los que hemos puesto nuestras esperanzas como una alternativa prometedora al combustible para cohetes, para impulsar cada vez más las aventuras al espacio.

Es un nuevo hito en los experimentos con el elemento sintético, que no se produce de forma natural, sino que es un subproducto de la descomposición del plutonio. El americio se puede encontrar en el combustible nuclear gastado, pero con el tiempo también se acumula en el plutonio almacenado a medida que este último elemento sufre una desintegración beta.

Al tomar una pequeña cantidad de americio, los científicos pudieron iluminar una única bombilla en un laboratorio especialmente protegido utilizando el calor producido por el elemento; Pero esta pequeña luz podría ser un primer paso importante.

Su visión futurista es que las bolitas hechas con el elemento podrían usarse para enviar sondas más allá en el espacio, o para alimentar vehículos planetarios que no pueden confiar en tipos de energía tradicionales, como la energía solar.

Más que energía eléctrica

Ya sabemos que cuanto más tiempo permanezcan encendidas las naves espaciales, más datos útiles pueden devolver, lo que hace que el uso potencial de americio sea una perspectiva emocionante.

«Es genial pensar que el americio se puede usar de esta manera, reciclando algo que es un desperdicio de una industria en un activo importante en otra«, dice uno de los investigadores, Tim Tinsley, del Laboratorio Nacional Nuclear (NNL) en el Reino Unido.

«Ver esta bombilla encendida es la culminación de una gran cantidad de trabajo técnico especializado«. De hecho, varios años de trabajo técnico involucraron a la NNL, la Universidad de Leicester en el Reino Unido, la compañía comercial Europea de Termodinámica y la Agencia Espacial Europea (ESA).

Si bien estas organizaciones han estado felices de anunciar el resultado, por ahora tendremos que ser pacientes mientras esperamos un documento que describa los detalles del trabajo. Sabemos que el plutonio involucrado provino de las reservas del Reino Unido, originalmente almacenadas como una alternativa potencial al uranio para la energía nuclear.

Tomará mucho para ponerlo en naves espaciales

«El americio en el plutonio es potencialmente un problema para reutilizar el plutonio como nuevo combustible«, dijo Adrian Bull, de la NNL, a World Nuclear News. «Al extraer el americio de las existencias de plutonio envejecido, terminamos con el americio separado y también con el plutonio» más limpio «, para su posible reutilización en el ciclo del combustible. Por lo tanto, es beneficioso para todos«.

Llegar a la etapa de usar el americio en naves espaciales llevará más años de estudio e inversión; Algunas sondas existentes ya utilizan isótopos de plutonio, y ahora los científicos saben que también es posible usar americio de esta manera.

Si realmente vamos a comenzar a explorar el Universo de una manera seria, vamos a necesitar algunos tipos revolucionarios de combustible, y algunas naves espaciales realmente grandes. Sin embargo, con cada año que pasa, los científicos están progresando.

Más vida para las sondas espaciales

«Las fuentes de energía de radioisótopos son una tecnología importante para las futuras misiones europeas de exploración espacial, ya que su uso resultaría en una nave espacial más capaz, y sondas que pueden acceder a entornos distantes, fríos, oscuros e inhóspitos», dice Richard Ambrosi, uno de los investigadores de la Universidad. de Leicester.

Si las tecnologías de baterías espaciales como las que participan en este experimento con americio pueden desarrollarse y utilizarse de manera efectiva, es posible que no tengamos que despedirnos de nuestras sondas de espacio profundo tan pronto como en el futuro.

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