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7 Formas curiosas que nos muestra cómo los seres humanos seguimos en evolución.

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Cuando aprendemos acerca de la evolución en la escuela, es como si fuera un proceso viejo y lento. (La impresionante barba de Charles Darwin más adelante en la vida probablemente no ayude aquí).

Pero la evolución todavía está sucediendo hoy en día, y nos está sucediendo a nosotros.

Aquí y ahora.

Es demasiado pronto para decir cómo serán los humanos dentro de unos miles de años, pero aquí están algunas de las peculiaridades más recientes, e incluso Superpoderes, que hemos adquirido gracias al poder de la selección natural.

  1. Beber leche como adultos

Beber leche es uno de los rasgos definitorios de los mamíferos, pero los humanos son la únicas especies en la Tierra que lo digieren después de la infancia, aunque incluso ahora, más del 75% de la población mundial todavía es intolerante a la lactosa.

Después del destete, todos los demás mamíferos, y la mayoría de los humanos, dejan de producir lactasa, la enzima necesaria para descomponer la lactosa, el azúcar de la leche.

Pero una mutación que apareció en las llanuras de Hungría hace unos 7.500 años permitió a algunos humanos digerir la leche en la edad adulta. Probablemente comenzamos con los quesos: el queso cheddar y el queso feta contienen menos lactosa que la leche fresca y los quesos más blandos, y el queso parmesano casi no contiene lactosa.

Esto puede parecer nutricionalmente inconsecuente (aunque delicioso) ahora, pero la capacidad de digerir productos lácteos increíblemente calóricos fue increíblemente útil para los humanos que sobrevivieron a los inviernos fríos de Europa.

  1. Resistencia a la enfermedad

 

La evolución se trata de la supervivencia de los más aptos, y una gran parte de la aptitud evolutiva no está muriendo a causa de una enfermedad antes de haber tenido hijos. Entonces tiene sentido que la evolución nos esté dando un impulso contra algunas enfermedades comunes.

La enfermedad más estudiada que hemos estado superando últimamente es la malaria. Si últimamente ha realizado un curso introductorio de biología, es posible que recuerde una conexión extraña con la anemia drepanocítica. Eso es porque hay un gen específico que, si tiene una copia, protegerá sus glóbulos rojos de la invasión del parásito de la malaria, pero dos copias distorsionarán los glóbulos rojos y bloquearán su paso a través de los vasos sanguíneos.

Pero ese no es el único truco que se ha desarrollado frente a la malaria. También hay más de un centenar de genes ligeramente diferentes que causan la escasez de una proteína involucrada en la descomposición de los glóbulos rojos. Eso hace que sea más difícil para el parásito de la malaria colarse en un glóbulo rojo. Otro tipo de mutación que se ha extendido últimamente bloquea a los parásitos de la malaria para que no se queden en la placenta.

Y no es solo la malaria: la evolución ha ayudado a difundir las adaptaciones que protegen contra la lepra, la tuberculosis y el cólera en ciertas poblaciones también. Algunos científicos han sugerido que vivir en las ciudades ayuda a este proceso.

  1. Ojos azules

Los ojos azules son otro rasgo evolucionado recientemente y los científicos han determinado que proviene de una mutación en un único antepasado hace 6.000-10.000 años.

La mutación afectó al gen OCA2, que codifica la proteína necesaria para producir melanina, que da color a nuestra piel, cabello y ojos. Esto esencialmente “desconectó” la capacidad de tener ojos marrones al limitar la melanina producida en el iris y “diluir” el color de ojos de marrón a azul.

Tener los ojos más claros no le daba a nadie una ventaja particular de supervivencia, pero debido a que el gen para los ojos azules funciona de manera similar a un rasgo recesivo (aunque es un poco más complicado), los padres de ojos azules podrían garantizar que sus hijos fueran, de hecho, el suyo

  1. Respiración a gran altura

Los tibetanos viven en una de las zonas menos hospitalarias, y por lo tanto una de las últimas pobladas del planeta: las montañas del Himalaya. Y su capacidad para manejar los niveles bajos de oxígeno allí arriba no se debe a la mera resistencia: está codificado en sus genes.

Un estudio comparó a los indígenas tibetanos, que viven en altitudes superiores a los 10.000 pies en las tierras altas del Himalaya, con los chinos Han de Beijing, que están estrechamente relacionados genéticamente, pero viven en torno a la elevación del nivel del mar.

Los investigadores encontraron que la sangre de los tibetanos estaba genéticamente predispuesta a producir una mayor cantidad de la proteína de hemoglobina transportadora de oxígeno. Todavía está por debatirse cuándo ocurrió esta mutación, pero algunos genetistas han estimado que sucedió hace 3.000 años (aunque, como era de esperar, los arqueólogos empujan esa fecha mucho más atrás).

  1. Faltan las muelas del juicio

No son solo los cirujanos orales quienes extirpan las muelas del juicio (terceros molares) de la boca humana; la evolución también está jugando un papel.

En nuestro camino evolutivo para convertirnos en humanos, nuestros grandes cerebros abarrotaron nuestros cráneos y estrecharon nuestras mandíbulas, lo que dificulta que la tercera fila de molares emerja de las encías.

Y después de que comenzamos a cocinar nuestros alimentos y desarrollamos la agricultura hace miles de años, nuestra dieta se volvió más suave. Este cambio a granos blandos y almidones requiere una masticación menos extenuante que nuestra dieta pasada de cazadores-recolectores. Esto significaba que nuestros músculos de la mandíbula no crecían tan fuertes como solían hacerlo, manteniendo las muelas del juicio debajo de las encías aumentando el riesgo de una infección dolorosa y mortal.

Hace unos miles de años, apareció una mutación que impedía que las muelas del juicio crecieran. Ahora, a una de cada cuatro personas le falta al menos una muela del juicio. Las personas con más probabilidades de perder al menos una muela del juicio son los inuit de las regiones más septentrionales de Groenlandia, Canadá y Alaska.

  1. Sonrojado por alcohol

 

La reacción de enjuague con alcohol, también conocida como “resplandor asiático”, no solo es real, también es un rasgo recientemente evolucionado que puede proteger a las poblaciones de Asia oriental de un cáncer mortal.

En aproximadamente el 36% de los asiáticos orientales (chinos, japoneses y coreanos), el consumo de alcohol provoca enrojecimiento facial y náuseas. Esto se debe a una deficiencia en la enzima conocida como ALDH2.

Si bien esto puede causar algunos desafíos sociales en medio de pares de ancestros más bebedor, es un indicador importante de un riesgo grave para la salud. Las personas con una deficiencia de ALDH2 también tienen un mayor riesgo de desarrollar cáncer de esófago por el consumo de alcohol.

Curiosamente, los científicos creen que esta mutación se produjo después del desarrollo de la agricultura, lo que hizo posible la producción de alcohol.

  1. Cerebros más pequeños.

Pensamos muy bien de nuestros cerebros, pero resulta que en realidad se han estado reduciendo durante más de 20,000 años. El cambio total se suma a una pieza del tamaño de una pelota de tenis en un hombre adulto. Pero los científicos no creen que eso signifique que nos estamos volviendo más tontos.

Una teoría es que cada uno de nosotros confía más en la estructura de la sociedad para ayudarnos a salir adelante, por lo que no necesitamos tanto espacio cerebral como individuos. Pero como hemos domesticado animales como gatos y perros, también hemos visto encogerse sus cerebros. Eso significa que algunos científicos piensan que los cerebros más pequeños en realidad pueden marcar animales más pacíficos.

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